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Casi todo en exceso puede ser letal, incluso el agua. También la nicotina puede matar. Pero ¿cuánta cantidad haría falta?


Copio a continuación un post publicado originalmente en Newton blog. Para quien quiera leer el original en inglés, aquí dejo el enlace. Al final añadiré algunos cálculos y comentarios frente a la intoxicación por nicotina.

Sólo como adelanto: haría falta fumarse mil cigarrillos en una hora, o ingerir de golpe toda la provisión de un mes en líquido de vapear para morir por nicotina. Lo primero supone una imposibilidad física. Lo segundo, fisiológica: se activaría el reflejo de náusea inducido por la propia nicotina antes de llegar a esa cantidad (en el siguiente post se cuentan tres casos de intentos de suicidio fallidos con líquido de vapear).


La nicotina , el ingrediente adictivo en los cigarrillos , pasa por ser un compuesto bastante letal . Es ampliamente citado que puede ser mortal en dosis de entre 30 y 60 miligramos , por lo que es más peligroso que el arsénico y el cianuro. Pero gracias a un poco de investigación de un toxicólogo, la nicotina puede tener que renunciar a su posición infame .

Como profesional de la toxicología, Bernd Mayer de la Universidad Karl -Franzens en Austria conocía bien la supuesta letalidad de la nicotina, pero también la falta de evidencia de ello . Así que él se encargó de rastrear la fuente de la estimación. Al principio, su búsqueda se estancó .

" La literatura y las búsquedas en Internet proporcionaban referencias circulares y a menudo engañosas a bases de datos o los libros de texto , que, o bien simplemente declararon la dosis sin referencia, o remitidos a otro libro de texto y así sucesivamente " . Incluso los Centros para el Control de Enfermedades citaban fuentes dudosas , según encontró .

Persistente , Mayer comenzó a examinar la literatura científica alemana publicada antes de la Segunda Guerra Mundial , y pronto comenzó a notar las referencias a un compendio de intoxicantes reunidos por el destacado farmacólogo alemán Rudolf Kobert en 1906. Fue en las páginas polvorientas de un capítulo sobre la nicotina que Mayer encontró su pista más grande:


" La dosis letal de nicotina pura es ... difícil de determinar, " escribía Kobert , " ya que se descompone fácilmente , por otro lado , la mayoría contiene más o menos de agua , sin embargo , de acuerdo con los síntomas severos provocados en varios experimentadores de 0,002 a 0,004 g ciertamente no van a ser superiores a 0,06 g ".
Mayer sabía que estaba en el camino correcto .

" No cabe ninguna duda de que este breve párrafo , no particularmente convincente, representa el verdadero origen de la dosis letal de nicotina que todavía se usa como referencia más de 100 años después", dijo. Pista en mente, Mayer deshizo aún más el misterio, con el descubrimiento de los experimentos a los que Kobert se hace referencia en su libro de texto .

En algún momento de la década de 1850 , dos experimentadores alemanes , conocidos sólo como Dworzack y Heinrich , se encargaron de descubrir lo que pasaría si se consumen directamente en la nicotina. Esto es lo que sucedió, tal como se describe por el farmacólogo austriaco Carl Damian von Schroff en 1856 :

"Estos autores sintieron una sensación de ardor en la boca, irritación en la garganta , aumento de la excreción de saliva , seguida de una sensación de calidez que emanaba desde el estómago , que se extendió sobre el pecho y desde la cabeza hasta los dedos de los pies y los dedos . Luego los sujetos se mostraron agitados , sufrieron de dolor de cabeza, mareos , entumecimiento, visión nublada y audición, sensibilidad a la luz , ansiedad , sequedad de la garganta , frialdad de las extremidades, ructus [ eructo ] , flatulencia , náuseas , vómitos y tenesmo rectal. La respiración se aceleró y se hizo trabajosa , la frecuencia del pulso aumentó inicialmente , y lo hizo directamente con el aumento de la dosis , pero más tarde fluctuó de forma errática. Después de 45 minutos los experimentadores perdieron el conocimiento Uno de ellos sufrió convulsiones clónicas durante 2 h , sobre todo de los músculos respiratorios , también temblores de las extremidades y temblando de nuevo. . todo el cuerpo " .
La cuenta es muy coherente con lo que sabemos ahora de tabaquismo severo, pero se desvió de los hechos en un aspecto clave . Por informes de las auto- experimentadores , esta cadena perjudicial de los síntomas se puso en marcha después de que ingirieron sólo 4 miligramos de nicotina. Para la comparación, es más o menos equivalente a la cantidad absorbida después de fumar sólo cuatro cigarrillos Eso no puede estar bien . Con 43.8 millones de fumadores regulares en los Estados Unidos, veríamos un brote aterrador de convulsiones y temblores. No lo vemos. Esta cuenta de mala calidad es obviamente incorrecta , y sin embargo, parece ser la única base para la estimación de dosis tóxica de la nicotina.

(...) Citando estudios realizados en perros, Mayer recomienda actualizar dosis letal de nicotina a entre 0,5 y 1 gramo para la persona promedio - aproximadamente 15 veces el valor anterior - pero insta a que se terminen los nuevos estudios para consolidar información correcta en la literatura científica.

Fuente: Bernd Mayer. " ¿Cuánta nicotina mata a un ser humano ? Rastreando la dosis letal de aceptación general a dudosas auto- experimentos en el siglo XIX. " Archivos de Toxicología . Octubre 2013 . DOI 10.1007/s00204-013-1127-0

Y ahora un poco de matemáticas caseras como anticipo al siguiente post. Ojo, los resultados son sólo orientativos.

Si un cigarrillo aporta 1 mg de nicotina, y un adulto de 70 kg tendría que consumir entre 500 y 1000 mg para morir, tendría que fumar entre 500 y 1000 cigarrillos en una hora, o beberse la cantidad de líquido de vapear equivalente al consumo de un mes (es decir, en ambos casos hablamos de entre 25 y 50 veces la dosis diaria de consumo)
Si lo comparamos con la relación entre dosis normal de consumo y dosis letal en el caso de la cafeína, vemos que la letalidad de ambas sustancias es similar, con un margen de seguridad muy amplio (en el caso de la cafeína, hay que ingerir 80-100 tazas, o sea, 30 veces la dosis diaria normal de consumo) (ver fuente)

Así, que si hablamos de nicotina, podemos pensar en adicción, y en los riesgos que algunos modos de consumirla (en forma de combustión de tabaco, por ejemplo) supone. Pero no de toxicidad real por sí misma a dosis de consumo.

De hecho, es un componente más común de lo que se piensa, y la mayoría de la gente sale positiva en pruebas de nicotina (que utiliza su compuesto metabolizado, cotinina).

Ninguna persona que ha participado en estudios de población que buscan cotinina, ha salido negativo (se pueden referir a éste meta-estudio que hace referencia de varios estudios de 1984 hasta 1996 en la tabla 2).
No hay evidencia, en la literatura cientifica, de que alguien haya sufrido eventos adversos por el contenido de nicotina en los alimentos. Muchos vegetales de la familia Solanaceae contiene nicotina, algunos más que otros, y el más notable es la berenjena, pero también se encuentra en tomates, papas, y ciertos tipos de chiles. Además, la nicotina está presente, en cantidades variables, en el té negro y el té verde. 

Inclusive, se plantea que la nicotina tenga beneficios porque está relacionada con el grupo vitamínico B. Es, ahora, el foco de estudios sobre deficit atencional en adultos, la enfermedad de Parkinson, y Alzheimer (por alguna razón la acetilcolina implicada en estos trastornos actúa precisamente sobre receptores nicotínicos).

La nicotina está relacionada con ácido nicotínico, un compuesto que para algunos organismos es un metabolizador, y generalmente se encuentra co-ubicado en éstos vegetales. El ácido nicotínico se conoce más popularmente como vitamina B3 o niacina, y la Vitamina B3 es un componente necesario de la dieta humana (deficiencias de vitamina B3 conducen a  problemas físicos y psiquiátricos).

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